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Mesurer la Terre

La géodésie est la science de la forme et des dimensions de le Terre. Elle intervient en amont de toute cartographie ou navigation.

Elle détermine les coordonnées de points de repère dans des systèmes de référence géodésiques. L'ensemble des points matérialisés sur le terrain (bornes géodésiques, châteaux d'eau...) forme un canevas géodésique couvrant toute la France, canevas auquel les levés topographiques se rattachent de façon homogène.

Géoïde
Géoïde

4 fiches pour mieux comprendre la géodésie

Fiche 1 : Rappel historique sur la notion de géodésie

L'hypothèse d'une terre en forme de boule remonte à l'Antiquité. La première mesure du rayon de cette supposée sphère est l’œuvre d'un savant grec, Eratosthène, qui, vers 240 avant J.-C., détermina sa valeur avec une précision de l'ordre de 10 %. Des cosmographes arabes reprendront cette mesure au IXe siècle.

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Fiche 2 : Systèmes géodésiques de référence

Afin de localiser mathématiquement un objet sur la Terre d'une façon univoque, il faut définir un référentiel géodésique. Celui-ci est un repère affine dont le centre est proche du centre des masses de la Terre, ses deux premiers axes sont dans le plan de l'équateur et le troisième est proche de l'axe de rotation des pôles. Il est donc possible dans ce repère d'obtenir des coordonnées pour chaque point de la Terre. La réalisation concrète et numérique de ce référentiel s'appelle un système géodésique.

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Fiche 3 : Systèmes de coordonnées

Pour se localiser sur la Terre, il est nécessaire d'utiliser un système géodésique duquel découlent les coordonnées géographiques figurant sur les cartes.

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Fiche 4 : Systèmes de projection

Pour les besoins cartographiques, on doit représenter sur une surface plane l'image de la Terre assimilée à un ellipsoïde, ce qui nécessite l'utilisation d'une représentation plane (ou projection). Les coordonnées planes, ainsi obtenues, permettent des mesures directes sur la carte (angles, surfaces), mais toutes les représentations planes engendrent des déformations (les distances ne sont jamais conservées).

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 Visiter le site de la géodésie de l'IGN

Mis à jour le 
09/07/2012